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第二节 一道圣旨带来商机

时间:2014-04-28 13:46   来源:中国台湾网

  一个人的成功,得益于多方面的机缘。若不是清帝国的形势政策陡然改变,伍国莹可能会一直在同文行做下去。

  当时,西方资本主义国家已开始工业革命,自诩为“天朝上国”的大清国,幅员辽阔,地大物博,市场前景广阔,成为洋人觊觎的对象。于是,外商纷纷来华开展贸易,东南沿海的四个港口,常常被外国商船围得水泄不通。

  做生意难免有利益纷争,大多外商都随船携带武器,经常闹出事端。清帝国向来将洋人视作“藩属”“蛮夷”,这些人竟跑到“家门口”闹事,有损天朝威仪;而且又是国人与洋人的冲突,兹事体大,很不好裁度。清政府对此类事件非常反感。除此之外,统治者也担心国内反清势力与洋人串通,威胁到清廷统治。

  直接促使清政府采取“闭关锁国”政策的是一起由英国东印度公司挑起的诉讼案。英国东印度公司称得上是世界最早的股份制公司,1600年,英格兰女王伊丽莎白一世授予英国东印度公司皇家特许状,给予其在印度贸易的垄断特权,该公司一度成为印度实际统治者。

  英国东印度公司在中国主要贩卖毛纺织品,采购茶叶。这两种产品的特性导致中英贸易中,英国一直处于出超地位。当时中国的纺织业已经很成熟,英商运来的毛纺织品并不是什么稀罕之物,且广州天气炎热,市场需求就更加有限,致使英国东印度公司每年亏十几万两白银。

  “失之东隅,收之桑榆”,英国东印度公司在纺织品上连年亏损,于茶叶一项,却大有赚头。自18世纪起,欧洲饮茶之风盛行,很多英国人甚至养成了雷打不动的喝下午茶的习惯,市场对茶叶的需求量非常大。英国东印度公司将茶叶运到欧洲市场,在抵消毛纺织品的亏损后,利润仍然可观。

  为进口更多的茶叶,英国东印度公司将大量白银运往中国,商船上装载的九成都是白银,货物不足一成。

  清帝国有四亿人口,人人都得穿衣服。英国东印度公司坚信,毛纺织品一定能在中国打开销路,带来丰厚利润。在广州行不通,可以到别处碰碰运气。

  1756年,英国东印度公司派洪仁辉到宁波进行贸易,希望扩大经营范围。洪仁辉虽用的是中文名,却是地道的英国人,原名詹姆士?弗林特。他在广州当译员多年,精通官话、粤语、福建语。抵达宁波后,洪仁辉发现,相比粤海关,浙海关关税要低很多。

  大清国没有明确的海关税则,外商每到广州,都要经历一番讨价还价,早已不胜其烦。在英国东印度公司眼中,宁波无异于一片“新大陆”。在随后两年里,中英贸易重心逐渐转移到浙江,如此一来,粤海关税收大为降低。两广总督一看,连忙上奏乾隆帝。

  乾隆帝看过奏折后,下令将浙海关关税提高一倍,他以为利润空间缩小,外商便不会再绕开广州,跑去宁波贸易。然而,这一措施并没有收到预期效果,仍有大量商船涌向宁波。1757年,乾隆帝下旨关闭浙、闽、江三海关,只留粤海关。

编辑:吴晓寒

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